Votre chien pleure-t-il des larmes de joie en vous voyant ?

Source : Sophie Elvis/Unsplash

Votre chien est probablement heureux de vous voir lorsque vous êtes absent depuis un certain temps. Peut-être qu’elle aboie, saute, s’agite et peut-être même pisse un peu sur le sol. Mais est-elle si heureuse qu’elle pleure des larmes de joie ? Recherche publiée cette semaine dans Biologie actuelle suggère que cela pourrait bien être le cas.

Les humains pleurent dans toute une gamme de situations émotionnellement excitantes, pas seulement lorsque nous sommes tristes ou souffrants. Pensez à la gagnante du marathon, les larmes coulant sur son visage alors qu’elle trébuche sur la ligne d’arrivée, la mère qui pleure lorsque son enfant joue dans la pièce de théâtre de l’école.

Une équipe de recherche du Japon a voulu explorer si une relation entre les larmes et l’excitation émotionnelle positive est également présente chez d’autres animaux, en particulier les chiens. Les chiens pleurent-ils des « larmes de joie » lorsqu’ils ressentent de fortes émotions positives ? Pour explorer cette question, les chercheurs ont testé une hypothèse spécifique : que les chiens sécrètent des larmes lorsqu’ils sont réunis avec leurs propriétaires après une absence, et que la sécrétion de larmes est médiée par l’ocytocine. L’ocytocine est connue familièrement comme “l’hormone de l’amour” car elle joue un rôle important dans la formation et le maintien des liens sociaux. Les résultats ont été publiés dans Current Biology cette semaine et ajoutent une autre pièce fascinante au puzzle de qui sont les chiens et comment les humains et les chiens tombent amoureux.

Les chercheurs ont mené une expérience en quatre parties impliquant des chiens de compagnie. Tout d’abord, en utilisant ce qu’on appelle le test de déchirure de Schirmer, ils ont mesuré le volume de déchirure de base des chiens dans l’environnement domestique normal en présence du propriétaire. Ils ont ensuite mesuré le volume des larmes dans les cinq premières minutes suivant la réunion des chiens avec leur propriétaire après une séparation de cinq à sept heures. Le volume des larmes a augmenté significativement au cours des réunions.

Deuxièmement, les chercheurs ont examiné des chiens dans une garderie pour chiens et ont comparé le volume de larmes des chiens après la séparation et la réunion de leur propriétaire et d’un humain non familier. Le volume des larmes était plus important après les retrouvailles avec les propriétaires qu’avec des personnes non familières.

Ensuite, les chercheurs ont appliqué une solution d’ocytocine aux yeux des chiens (pas une procédure douloureuse ou nocive), pour voir si l’ocytocine pouvait médier la sécrétion de larmes lors des interactions propriétaire-chien. Lorsque l’ocytocine augmentait, le volume des larmes augmentait également.

Enfin, les chercheurs ont demandé à un groupe de participants humains de regarder des photos de chiens avec ou sans larmes artificielles dans les yeux. Les participants ont attribué des scores plus positifs aux photos avec des chiens en larmes, suggérant que les larmes de chien suscitent une réponse émotionnelle humaine positive.

La production de larmes est un élément d’un ensemble beaucoup plus large de capacités socio-communicatives qui ont évolué chez les chiens pour faciliter l’interaction avec les humains et pour susciter un comportement de soins de la part des humains. Les chiens utilisent le contact visuel avec les humains pour susciter des comportements de soins et ont une musculature faciale qui leur permet de lever leurs sourcils intérieurs dans les irrésistibles «yeux de chiot» pour tirer sur notre corde sensible et nous convaincre de donner quelques bouchées de notre sandwich. Lorsque notre chien nous regarde, il déclenche une libération d’ocytocine dans notre cerveau et dans le leur.

Ensuite : les larmes pourraient-elles également jouer un rôle de facilitateur social dans les relations entre les humains et les autres animaux domestiques qui vivent en étroite amitié avec nous, comme les chats et les chevaux ?

De plus, nous avons besoin de recherches sur le côté humain de cela : les humains pleurent-ils des larmes de joie après une longue séparation d’avec leur chien ? (D’après mon expérience personnelle, je dirais “très probable”.) La production de larmes humaines suscite-t-elle des comportements de soins de la part des chiens ?

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