Une ville galloise offre une fenêtre sur la catastrophe à laquelle est confrontée la Grande-Bretagne. Mais où sont les politiciens ? | Aditya Chakrabortty

Ja petite camionnette roule jusqu’au domaine, et des petites maisons mitoyennes jaillissent des mamans tenant un sac à main dans une main et un enfant dans l’autre. Ils ne se pressent pas pour 99 Flakes mais pour l’essentiel de la vie, comme le pain et le savon. Des choses qu’ils ne peuvent pas se permettre facilement ailleurs.

Si vous voulez un gros plan sur la crise du coût de la vie, ne demandez pas à un économiste – parlez à quelqu’un qui la vit. Les personnes dans cette file d’attente dans la ville de Shotton, au nord du Pays de Galles, voient leurs budgets mensuels mémorisés jusqu’à la dernière décimale. « Je suis descendu dans les magasins ce matin. Devinez combien ils facturent pour un concombre ? » demande Deana. « 1,10 £ ». Il y a des halètements. Une femme s’inquiète de nourrir son chat roux, Thomas. Il y a quelques années, 2 £ ont acheté 10 boîtes de sa marque de nourriture pour chats ; aujourd’hui, dit-elle, c’est 4,95 £ pour huit.

La boutique mobile, de l’entreprise locale Well Fed, sape même l’Islande locale. Deana récupère son concombre ici pour 50p et rentre chez elle avec un gros sac de fruits et légumes. Elle et son garçon de cinq ans ne vont pas s’en passer pour le moment, mais dans quelques semaines, elle pense qu’ils devront peut-être le faire. “Quand l’hiver arrive – bang.”

Selon les calculs de Deana, la seule chose qui se dresse entre elle et le désastre est la chaleur surréaliste de cet été. Une fois que cela s’estompe, c’est “les lumières s’allument à 15 heures, le chauffage s’allume” – et les factures de carburant augmentent d’une somme qui fera chavirer sa famille. « Est-ce que je vais passer cet hiver ? demande-t-elle spontanément. “Je ne sais pas vraiment.” J’ai rarement entendu quelqu’un discuter de la perspective de sa propre ruine d’un ton aussi égal.

Les journaux couvrent le coût de la vie comme une crise de l’économie, de la société ou de la politique, mais c’est maintenant plus grand que tous ces casiers. La Grande-Bretagne glisse vers une catastrophe humanitaire.

Ce terme est généralement réservé aux pays lointains dévastés par les ouragans ou la sécheresse, plutôt qu’aux sociétés riches dont les citoyens portent des montres Apple et profitent d’un Deliveroo effronté. Mais si nous utilisons le Définition de l’ONU d’une crise humanitaire comme « un événement singulier ou une série d’événements qui menacent en termes de [the] la santé, la sécurité ou le bien-être d’un … grand groupe de personnes », alors c’est exactement là où nous nous dirigeons.

Laura Hankey sert un client à la boutique mobile de Well Fed. Photographie : Christopher Thomond/The Guardian

À cette heure la semaine prochaine, l’organisme de surveillance de l’énergie aura annoncé que les factures de carburant devraient augmenter de 80 %. Lorsque cette augmentation entrera en vigueur le 1er octobre, plus une autre au cours de la nouvelle année, quelque 45 millions de Britanniques – les deux tiers de l’ensemble de notre population – devraient sombrer dans la précarité énergétique.

Vous pouvez entendre la panique même parmi les adultes dont le travail consiste à nous faire garder notre calme et continuer. Le gouverneur de la Banque d’Angleterre, Andrew Bailey, a qualifié les perspectives des prix alimentaires d'”apocalyptiques”, tandis que les animateurs de radio disent leurs appelants semble maintenant désespéré.

Au milieu de tout cela, Westminster a disparu. Alors que l’inflation a atteint cette semaine son plus haut niveau en 40 ans, le Premier ministre prenait le soleil sur une île grecque. Keir Starmer a passé des mois à élaborer une demi-politique sur les factures de gaz et d’électricité, ce qui est en fait un filet de sécurité pour les six grandes entreprises énergétiques. Pendant ce temps, la vie quotidienne de millions de personnes devient rapidement inabordable. Les loyers explosent, l’essence reste élevée et, comme Deana et ses voisins le savent, les prix des denrées alimentaires explosent.

Dans les bureaux du membre local de Senedd, Jack Sargeant, ils ont remarqué un grand changement dans le volume et le type de demandes d’aide qu’ils reçoivent. Les e-mails ciblés habituels d’électeurs familiers sont remplacés par des messages Facebook envoyés par ceux qui n’ont jamais pris contact auparavant.

“Ils sont vagues, parce qu’ils ne savent pas quoi demander – juste que leur mère a besoin d’aide ou que leur voisin va mal”, explique Ed Stubbs, membre du personnel. “Et la semaine prochaine, nous en aurons plus, alors que les parents commencent à penser aux uniformes scolaires.”

Lorsqu’un pays d’Afrique est frappé par une urgence humanitaire, les correspondants de télévision impeccablement coiffés soulignent depuis combien de temps il est au bord du désastre. Que diront-ils ici dans leurs histoires en pot ? À Shotton, vous pourriez commencer l’histoire en mars 1980, lorsque l’aciérie géante a fermé et que 6 500 habitants ont été licenciés en une journée – à l’époque, le plus grand licenciement industriel d’Europe occidentale. Une usine beaucoup plus petite finit aujourd’hui l’acier qui sort de Port Talbot, tandis qu’à quelques kilomètres de là se trouve le véritable indicateur de la fortune actuelle de Shotton : un entrepôt Amazon. Avec les magasins et les usines alimentaires, il constitue une grande partie du marché du travail local. Pour tous les autres, il existe un crédit universel et le genre d’esquive et de plongée à faible revenu que les statisticiens qualifient de travail indépendant. Et je veux dire à faible revenu : dans certaines parties de cette ville, presque la moitié des enfants grandissent dans la pauvreté.

La majeure partie du Royaume-Uni est plus riche que Shotton, mais notre histoire nationale n’est pas différente. Nous sommes passés de la désindustrialisation des années 70 et 80 aux bulles financières de Tony Blair en passant par l’austérité de David Cameron et de Theresa May. Qu’elles soient conservatrices ou travaillistes, nos classes politiques ont vacillé de crise en crise tout en nous nourrissant d’un régime de mensonges et d’alibi de mauvaise qualité.

Thatcher a promis une renaissance nationale, le New Labour une économie du savoir, George Osborne une marche des créateurs et Boris Johnson un nivellement supérieur. Aucun livré. Pendant ce temps, nos institutions ont été rasées et notre tissu social déchiré, nous laissant peu de protection face à la crise sur le point de nous frapper. En quatre décennies, nous sommes passés d’emplois sûrs à des avantages pour les banques alimentaires – et maintenant, comme mon collègue Josh Halliday l’a rapporté de Liverpool le mois dernier, les banques alimentaires manquent de nourriture à donner.

Les banques alimentaires ont commencé au Royaume-Uni comme un palliatif, mais les boîtes de conserve et les restes de pain donnés sont devenus une partie de notre État-providence. Comme le dit Robbie Davison, qui dirige Well Fed : « Ce n’est pas la nourriture que les gens choisiraient pour eux-mêmes. C’est un modèle qui dit : « Nous savons que vous êtes pauvre, et ça ira. C’est l’aile droite. J’ai déjà écrit sur Davison et son modèle alternatif consistant à offrir de la bonne nourriture à tout le monde, quel que soit son revenu. Son entreprise comprime ses marges bénéficiaires pour faire des repas à domicile et de généreux plats cuisinés à 2 £ la pop, et il fait pression pour que les conseils et autres se joignent à lui.

Le chef Karl Shearon prépare des repas pour Well Fed.
Le chef Karl Shearon prépare des repas pour Well Fed. Photographie : Christopher Thomond/The Guardian

À l’association locale de logement, Clwyd Alyn, ils fournissent maintenant les déjeuners de Well Fed gratuitement à tout le personnel. Le programme a commencé ce printemps après que la directrice générale, Clare Budden, a remarqué que certains employés ne mangeaient pas au travail, tandis que d’autres prenaient beaucoup d’heures supplémentaires pour s’en sortir. Payant déjà en ligne avec le marché, l’équipe de Budden a conclu qu’une autre augmentation de salaire serait partiellement imposée. Les déjeuners gratuits, en revanche, peuvent faire économiser environ 100 £ par mois aux employés à temps plein. Quand j’ai rencontré Budden dans les cuisines de Davison, elle avait amené Robin Rolfe, l’un de ses gars dans l’informatique qui a noté que les pauses repas étaient désormais plus sociales qu’un triste sandwich mangé à un bureau.

Ce fut un rare moment de joie avant que leurs pensées ne se tournent vers les mois à venir. Rolfe a parlé d’affamer le compteur d’argent prépayé de sa famille. Budden a l’intention de donner des bouillottes et des couvertures aux locataires de son association de logement. “Je crains que certains de nos locataires ne passent pas l’hiver parce qu’ils ne vont pas mettre le chauffage en marche.”

“Nous sommes en temps de guerre, à une époque moderne”, déclare Davison. “Toutes les lumières seront allumées dans les centres-villes, nous aurons toujours tous les signes extérieurs…” Budden rit : “Nous aurons toujours la publicité de John Lewis et elle [will make] nous pleurons tous et voulons dépenser de l’argent que nous n’avons pas.

Et sur un domaine de l’autre côté de Shotton, les panneaux mettront toujours en garde contre les jeux de balle joués sur l’herbe, et pour les propriétaires d’animaux de ramasser après leurs chiens. Mais Dieu seul sait ce qui arrivera aux familles à l’intérieur de ces petites maisons.

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