Pourquoi les singes se frottent-ils eux-mêmes et frottent-ils les autres avec des oignons ?

Singe capucin touffu.

Source : Wald1siedel, via Wikimedia Commons. Distribué sous une licence CC BY-SA 4.0.

Dans tout le règne animal, de nombreuses espèces se livrent à un comportement connu sous le nom d’onction. C’est là que les animaux frottent des matériaux piquants sur leur corps ou leur fourrure. Les poissons, les reptiles, les oiseaux et les mammifères oignent tous à l’aide de matériaux variés, notamment des plantes, de la boue, des invertébrés et des substances artificielles trouvées dans leur habitat.

Les primates, en particulier, se livrent à deux types d’onction : onction individuelle dans lequel un animal soigne son propre corps, et onction sociale dans lequel un animal frotte son corps ou des matériaux d’onction contre un autre individu. L’onction sociale peut permettre aux animaux d’atteindre des parties du corps qui sont normalement inaccessibles, ce qui suggère que le comportement peut avoir des avantages médicinaux, tels que la défense chimique contre les parasites. Cependant, chez les primates très sociaux, l’onction peut également renforcer ou renforcer les liens sociaux.

Si vous donnez un oignon à un singe

Dans une étude antérieure dirigé par un biologiste de l’Université du Suffolk Marc Bowlerles chercheurs ont découvert que les singes capucins en captivité utilisent l’onction sociale pour cibler les parties du corps qu’ils ne pourraient pas atteindre par eux-mêmes.

“Nous savions que les singes capucins du zoo d’Edimbourg étaient oints et nous nous intéressions aux aspects sociaux du comportement”, explique le primatologue. Emilie Messer de l’Université Heriot-Watt, co-auteur de l’étude. “Les influences sociales sont extrêmement importantes chez de nombreuses espèces, car elles peuvent avoir un impact sur les résultats comportementaux et la dynamique sociale des groupes.”

Pour enquêter sur fonctions de lien social de l’onctionMesser, Bowler et leurs collègues ont de nouveau testé les capucins du zoo d’Édimbourg, cette fois en utilisant l’analyse des réseaux sociaux pour étudier leur structure sociale avant, pendant et après l’onction.

Les chercheurs ont présenté deux groupes de capucins avec soit une quantité limitée (la condition de ressource rare) soit une plus grande quantité (la condition de ressource abondante) d’oignons blancs. Les oignons sont connus pour produire des substances antibactériennes et antifongiques. “Si un singe capucin de notre groupe de recherche reçoit un oignon, il le mordra de manière fiable et frottera vigoureusement les exsudats sur son corps, souvent aussi en oignant socialement ses compagnons de groupe”, écrivent Messer et ses collègues dans l’article. (Regardez une vidéo de l’onction des singes ici.)

Wald1siedel, via Wikimedia Commons.  Distribué sous une licence CC BY-SA 4.0.

Singe capucin touffu.

Source : Wald1siedel, via Wikimedia Commons. Distribué sous une licence CC BY-SA 4.0.

Les chercheurs ont mesuré les relations sociales chez les singes en comparant les schémas de proximité en l’absence d’oignons (ligne de base), pendant les séances d’onction et après l’onction (une fois que les singes ont fini d’interagir avec les oignons).

Dynamique sociale complexe

Dans l’ensemble, les singes capucins ont «avec enthousiasme» oint si la densité des ressources était élevée ou faible. Cependant, l’effet de l’onction sur la dynamique sociale différait entre les deux groupes, reflétant peut-être la nature complexe de l’organisation sociale des capucins.

Dans un groupe, connu sous le nom de groupe occidental, les singes avaient des associations plus fortes ou plus d’associations avec leurs compagnons de groupe après l’onction que dans l’état de base, que les oignons soient rares ou abondants. Cela suggère que l’onction peut médier les relations sociales, puisque les singes n’avaient pas besoin d’augmenter la proximité avec l’onction dans l’état des ressources abondantes, mais ils l’ont quand même fait. De plus, leurs associations étaient les plus élevées après l’onction lorsque les oignons étaient abondants, démontrant que les singes ont choisi de continuer à s’associer même après l’onction.

Wald1siedel, via Wikimedia Commons.  Distribué sous une licence CC BY-SA 4.0.

Singe capucin touffu.

Source : Wald1siedel, via Wikimedia Commons. Distribué sous une licence CC BY-SA 4.0.

Alors que les associations avec les membres du groupe étaient plus élevées après l’onction quelle que soit la quantité d’oignon pour le groupe Ouest, un schéma différent a émergé dans le groupe Est. Parmi ces singes, les associations n’ont augmenté qu’après l’onction dans la condition de ressource rare. Cela montre que les singes sont restés plus proches les uns des autres que dans la condition de base après l’onction uniquement lorsqu’ils auraient dû se rapprocher pour accéder aux matériaux d’onction limités.

Messer dit que cette différence entre les groupes de l’Ouest et de l’Est peut être due à des dynamiques sociales différentes. “Nous pensons que la parenté des individus de nos deux groupes peut avoir contribué aux différences que nous avons constatées entre eux”, dit-elle. “Le groupe Ouest avait une lignée principale et deux hommes adultes non apparentés, tandis que le groupe Est avait deux lignées principales et deux hommes adultes non apparentés.” Ainsi, les singes du groupe Ouest avaient un niveau de parenté global plus élevé entre les individus que les singes du groupe Est.

Adrian Soldati, via Wikimedia Commons.  Distribué sous une licence CC BY-SA 4.0.

Singes capucins touffetés se toilettant.

Source : Adrian Soldati, via Wikimedia Commons. Distribué sous une licence CC BY-SA 4.0.

Médicaments sociaux

Les chercheurs ont inventé le terme «médicament social» pour décrire l’onction sociale chez les singes capucins pour indiquer que le comportement a à la fois des fonctions médicinales et sociales.

Messer et ses collègues comparent l’onction à un autre comportement courant des singes : le toilettage. L’onction et le toilettage semblent remplir diverses fonctions d’hygiène et sociales et les deux comportements peuvent être effectués individuellement ou socialement.

Cette perspective sur l’onction évite de traiter les explications médicales et sociales du comportement comme mutuellement exclusives. Il y a de plus en plus de preuves que l’onction peut conférer des avantages médicaux ou de santé. Mais en plus de cela, Messer et ses collègues écrivent: “Comme le toilettage, l’onction chez les singes capucins a évolué dans le contexte d’un répertoire très complexe de comportements sociaux et peut avoir pris une fonction sociale supplémentaire.”

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