Op-Ed: Les touristes ont plus d’influence sur les relations extérieures que vous ne le pensez

Alors que les États-Unis envoient des stocks d’armes à l’Ukraine, une autre mobilisation transatlantique est en cours. Libérés de deux ans de restrictions COVID, les Américains voyagent à nouveau en grand nombre. Les observateurs du marché ont prédit une multiplication par six dans le tourisme américain vers l’Europe.

Si vous vous demandez ce que les cargaisons d’armes et les avions chargés de touristes ont en commun, la réponse est : un peu. Le tourisme a longtemps eu l’habitude de s’immiscer dans la politique internationale.

Il est facile de négliger l’importance politique du tourisme. Le but est généralement d’échapper aux gros titres, pas de les étudier en détail.

Le tourisme est également facile à rejeter comme une activité superficielle impliquant des rencontres pré-emballées et mises en scène. Le mot «touriste» a commencé au 18ème siècle comme synonyme neutre de «voyageur», mais les sophistiques culturels ont rapidement transformé le mot en une insulte. À partir du milieu du XIXe siècle, les voyageurs autoproclamés ont cherché à renforcer leur propre statut culturel en ridiculisant les touristes comme des moutons irréfléchis. Comme l’a dit l’historien populaire Daniel J. Boorstin dans son livre de 1962, “The Image”, l’essor du transport pratique à travers les océans a rendu les expériences de voyage “diluées, artificielles, préfabriquées”. Selon Boorstin, un véritable voyageur prend des risques et interagit avec les habitants, tandis que les touristes suivent simplement le scénario de quelqu’un d’autre.

C’est une erreur de stéréotyper les touristes de cette façon. Les archives historiques montrent que les touristes sont assez doués pour penser par eux-mêmes. Mes recherches ont révélé de nombreux exemples. En voici une : il y a exactement 70 ans, au plus fort du maccarthysme américain, alors que la guerre de Corée faisait rage et que le rideau de fer divisait l’Europe, le gouvernement américain a décidé d’apprendre aux touristes comment se préparer aux rencontres avec les communistes et leurs partisans.

À l’époque, les mouvements communistes de base prospéraient en Europe occidentale, et de nombreux serveurs et femmes de chambre servant les Américains dans les restaurants et hôtels de luxe français appartenaient à des syndicats communistes. Ainsi, l’Agence d’information des États-Unis, en collaboration avec des organisations civiques, des agences de voyages saturées et des compagnies aériennes avec une brochure intitulée “Que dois-je savoir lorsque je voyage à l’étranger ?” Si les Américains rencontraient un Européen de l’Ouest qui voulait négocier avec Moscou, la brochure suggérait une réponse polie mais ferme : « Il nous semble que dans la lutte entre ce qui est droit et qu’est-ce que mauvais il n’y a tout simplement pas de place pour le neutralisme.

Les vrais touristes, cependant, n’ont pas suivi le scénario. L’USIA a interrogé plusieurs centaines d’Américains chez eux après leurs voyages de 1952. La plupart ont apprécié le livret et 70 % ont affirmé l’avoir lu d’un bout à l’autre. Pourtant, les experts diplomatiques du gouvernement ont trouvé des signes inquiétants. Lorsqu’il s’agissait d’expliquer quelque chose d’aussi fondamental que “l’inquiétude de l’Amérique avec le communisme”, le rapport a trouvé les Américains “mal équipés”. De façon alarmante, l’USIA a appris que les Américains adoptaient « une position moins déterminée » sur le neutralisme européen que la recommandation de leur gouvernement. Au moins un tiers ont déclaré que leurs voyages les avaient aidés à comprendre les désirs européens de négocier avec les Soviétiques. Un touriste a admis à l’USIA : « Je ne pouvais rien dire. Je ne pouvais que compatir.

En effet, les voyages internationaux peuvent aider à renforcer la solidarité avec d’autres pays – et même à donner une idée des lieux étrangers qui comptent pour les États-Unis. Lorsque la Première Guerre mondiale a éclaté, les riches Américains qui avaient voyagé en Europe avant la guerre sont devenus les défenseurs les plus virulents de l’entrée des États-Unis dans le conflit. Un magazine influent en 1917 a offert un somptueux 16 pages de photographies mettant en valeur les sites touristiques français « pour contribuer à perpétuer… le lien d’affection romantique » liant l’Amérique à la France. Pendant la Seconde Guerre mondiale, des livres à succès comme “La dernière fois que j’ai vu Paris” d’Elliot Paul ont renforcé l’engagement des États-Unis dans la lutte contre l’Allemagne avec des écrits de voyage décrivant la France comme faisant partie du patrimoine américain.

Que signifie aujourd’hui la nature politique du tourisme ? Pour commencer, les Américains ayant la capacité de voyager à l’étranger pourraient penser plus délibérément à combiner politique et plaisir lors du choix de leurs destinations. La clause d’autodéfense de l’OTAN oblige les États-Unis à défendre la sécurité de pays comme l’Estonie. L’été prochain, pourquoi ne pas sauter Paris et visiter la charmante capitale de l’Estonie, Tallinn ? En savoir plus sur tous les membres de l’OTAN pourrait aider les Américains à développer des opinions plus éclairées sur les risques et les avantages des engagements étrangers de leur pays.

Les responsables gouvernementaux eux-mêmes devraient accorder plus d’attention à la capacité du tourisme à entretenir ces liens d’affection. Le président de la Chambre de commerce américaine à Taïwan, par exemple, a appelé le gouvernement taïwanais à accueillir davantage de touristes étrangers pour des raisons de « sécurité nationale ». L’administration Biden ne s’est pas beaucoup concentrée sur l’industrie du voyage ou les millions de touristes se rendant à l’étranger cet été, mais le président pourrait les encourager à écouter et à apprendre de nos alliés.

Washington peut également contribuer à rendre les voyages à l’étranger accessibles à davantage d’Américains. À une époque de polarisation, les voyages internationaux restent bipartites. Selon une enquête de 2021, 41% des démocrates et 38% des républicains ont déclaré avoir un passeport valide. Mais ce pourcentage tombe à 21 % pour les Américains dont le revenu annuel est inférieur à 50 000 $. Washington pourrait renoncer aux frais de passeport et renforcer les programmes d’échange pour aider à élargir l’engagement avec la politique étrangère.

Les voyages à l’étranger ont toujours impliqué la politique aux côtés des loisirs et de l’évasion. Les présidents et les envoyés spéciaux peuvent faire la une des journaux, mais les touristes ordinaires peuvent aussi façonner la diplomatie, des vacances à la fois.

Christophe Endy enseigne l’histoire culturelle et politique à Cal State Los Angeles. Il est l’auteur de “Vacances de la guerre froide: tourisme américain en France.” Cet article a été réalisé en partenariat avec Place publique Zócalo.

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