L’origine de “l’aversion aux pertes”

Je suis averse aux pertes. Une fois, j’ai failli devenir fou à la recherche d’un portefeuille que je pensais avoir perdu. Alors que je fouillais les placards, vérifiant chaque poche, je devenais de plus en plus anxieux. Les pensées de l’argent dans le portefeuille, les cartes de crédit, le permis de conduire et la carte de sécurité sociale me traversaient constamment l’esprit. Celui qui a trouvé le portefeuille pourrait voler mon identité, engendrer des dépenses énormes et me mettre en danger financièrement !

Mon cœur battait. J’ai réussi à aller travailler ce matin-là, mais j’étais distrait et je n’arrivais pas à me concentrer. J’ai vérifié le magasin où j’avais fait mes courses la veille. Pas de portefeuille. J’ai appelé les compagnies de cartes de crédit et j’ai annulé mes cartes. J’ai réalisé que je conduisais sans permis, alors j’ai pris congé du travail pour aller au registre pour en obtenir un nouveau. J’avais mal à la poitrine.

Cette nuit-là, je n’ai pas pu dormir. La douleur ne partait pas, et vers 2 heures du matin, j’ai réveillé ma femme et lui ai demandé de me conduire à l’hôpital. Je pensais que j’étais en train de faire une crise cardiaque. Après quelques heures de tests, de radiographies et d’électrocardiogramme, j’ai été libéré. Mon cœur allait bien; c’était juste une crise d’angoisse. Ah bon? Perdre mon portefeuille n’était pas si grave. Je devais juste annuler les cartes, obtenir une nouvelle licence et acheter un nouveau portefeuille. J’ai perdu quelques dollars, et alors ? Et pourtant, j’étais en proie à l’inquiétude.

Franchement, nous sommes tous averses aux pertes. Les gens ont généralement plus peur de perdre qu’ils ne sont impatients de gagner, un phénomène surnommé “l’aversion aux pertes” par le lauréat du prix Nobel Daniel Kahneman et son collaborateur Amos Tversky (1979, 1992).

Comment nous évaluons les gains et les pertes potentiels

Dans une étude typique, lorsqu’on demande aux gens s’ils préfèrent obtenir 500 $ à coup sûr ou un billet de loterie avec 50-50 chances de gagner 1 000 $, ils choisissent généralement la chose sûre. Mais lorsqu’on leur demande s’ils préfèrent perdre 500 $ à coup sûr ou obtenir un billet de loterie qui offre 50 % de chances de perdre 1 000 $, la plupart choisissent de prendre le risque. Les chances sont les mêmes, dans les deux cas. Il semble que les gens prennent des risques pour éviter une perte qu’ils ne prendraient pas pour obtenir un avantage.

Pourquoi les gens se comportent-ils ainsi ? Nous pensons que le mécanisme mental évaluant les gains et les pertes potentiels a évolué bien avant l’invention de l’argent et a été conçu par l’évolution pour évaluer la probabilité de dommages, de blessures et de décès.

Considérons un chasseur du Pléistocène, à pied et armé d’une lance, qui traque un animal dangereux, disons un bison ou un mammouth laineux. Il est facile de comprendre pourquoi un tel chasseur ferait tout son possible pour éviter de se faire du mal (une perte certaine). Il serait particulièrement vigilant, sachant s’il était blessé ou tué, que sa femme, ses enfants et toute sa bande en souffriraient. C’est, selon nous, l’origine de ce que l’on appelle l’aversion aux pertes.

Pourquoi, alors, un chasseur sain d’esprit risquerait-il jamais de se faire du mal ? Parce que le chasseur doit équilibrer la possibilité de blessures physiques personnelles, voire de mort, avec la possibilité de perte pour lui, sa famille immédiate et sa bande. Pourquoi un chasseur inuit reste-t-il immobile à côté d’un trou de respiration de phoque pendant des heures en plein hiver, risquant d’avoir des engelures ou pire? Parce que s’il ne ramène pas de viande au camp, lui et sa famille pourraient mourir de faim. Alors, il prend un risque pour éviter une perte certaine.

L’aversion aux pertes dans un contexte moderne

Dans les études modernes sur l’aversion aux pertes, il n’y a pas de danger de blessure ou de mort, pas de famille affamée ; il n’y a qu’une perte d’argent. Mais les émotions associées à la perte, formées il y a des éternités lorsque la perte était toujours effrayante et souvent dommageable pour soi et les autres, sont toujours avec nous. Les personnes qui font l’objet d’études contemporaines sur l’aversion à perdre de l’argent utilisent un mécanisme ancien pour répondre à une nouvelle situation.

Et, en effet, je pense que c’est pourquoi j’ai exagéré la simple perte d’un portefeuille.

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