L’expédition retrace les voyages d’un explorateur légendaire à travers les Everglades autrefois vierges

En 1897, l’explorateur et scientifique amateur Hugh de Laussat Willoughby monta dans un canot et se lança dans une expédition d’un océan à l’autre dans les Everglades de Floride, un désert alors presque aussi vaste que la péninsule elle-même et aussi inconnu, écrivit-il, comme le “cœur de l’Afrique”.

Willoughby et son guide ont été les premiers Américains non autochtones à traverser les Everglades du golfe du Mexique à l’océan Atlantique, et les notes méticuleuses, les cartes et les échantillons d’eau de Willoughby formeront la base de la compréhension historique des scientifiques de la légendaire “rivière d’herbe”. .”

Aujourd’hui, une nouvelle expédition a retracé son périple, avec pour objectif de mesurer l’impact de l’humanité moderne sur un bassin versant aujourd’hui parmi les plus altérés de la Terre et responsable de l’eau potable de quelque 12 millions de Floridiens. L’expédition commémore également le 75e anniversaire du parc national des Everglades, inauguré le 6 décembre 1947.

“Nous pensons que nous verrons le spectre complet, de l’une des régions les plus reculées des États-Unis continentaux à l’une des régions les plus urbanisées des États-Unis, le tout dans un seul bassin versant, le tout en un seul voyage”, a déclaré Harvey Oyer, co -chef de l’expédition de quatre membres et auteur d’une série de livres pour enfants sur la frontière historique de la Floride. “Cela, je pense plus que toute autre chose, illustrera l’impact de l’humanité depuis l’époque de Willoughby jusqu’à aujourd’hui.”

Le travail approfondi de Willoughby offre une opportunité alléchante de comparer les conditions dans les Everglades d’hier et d’aujourd’hui. Parcourant les rivières et les canaux de la région pendant six jours et quelque 130 milles, Oyer et l’équipe ont prélevé des échantillons d’eau aux mêmes endroits que Willoughby, selon les coordonnées qu’il a documentées, parfois dans certaines des parties les plus éloignées et les plus difficiles d’accès du région subtropicale.

Les échantillons d’eau sont analysés à l’Université de Floride pour les mêmes constituants que Willoughby a examinés, tels que le magnésium et les sulfates, ainsi que des nutriments maintenant connus pour affecter les Everglades comme le phosphore et l’azote. Les échantillons sont également testés pour les polluants modernes tels que les microplastiques, les substances perfluoroalkyles et polyfluoroalkyles (PFAS), les pesticides et les produits pharmaceutiques. Il faudra quelques mois avant que l’analyse ne soit terminée. L’équipe a terminé son voyage le 2 novembre.

Au moment de l’expédition de Willoughby, les Everglades étaient pour la plupart une étendue inexplorée et non cartographiée de terrain très inhospitalier caractérisé par une chaleur incessante, des moustiques et des prairies marécageuses d’herbe à scie assez pointues pour couper la peau. Désormais considérées comme un écosystème vital pour l’eau potable de la région et des dizaines d’espèces menacées et en voie de disparition, ses zones humides étaient alors largement considérées comme un marécage sans valeur et n’étaient connues que du peuple Seminole et de leurs prédécesseurs Calusa. Willoughby a terminé son expédition juste avant que le système ferroviaire d’Henry Flagler ne relie les communautés le long de la côte est de la péninsule, plaçant la Floride sur une voie allant de l’État frontalier au troisième pays le plus peuplé d’aujourd’hui.

Willoughby écrivit plus tard : « Il peut sembler étrange, à notre époque d’exploration de l’Arctique et de l’Afrique, que le grand public apprenne qu’au milieu de nous, dans l’un de nos États côtiers de l’Atlantique, nous avons une étendue de terre de cent trente milles long et soixante-dix milles de large qui est aussi inconnu de l’homme blanc que le cœur de l’Afrique.

Aujourd’hui, les Everglades, qui commencent au centre de la Floride avec les sources de la rivière Kissimmee et s’étendent jusqu’à l’extrémité sud de la péninsule, restent la plus grande région sauvage subtropicale du monde. Le bassin versant de la région, cependant, a été drainé à une fraction de sa taille. Alors que le drainage a rendu possible la Floride moderne, avec la vaste construction de certaines des infrastructures de gestion de l’eau les plus complexes au monde, il a également entraîné une cascade de problèmes environnementaux, peut-être plus particulièrement des proliférations chroniques d’algues toxiques.

Le bassin versant a fait l’objet de décennies de litiges amers sur la qualité de son eau et d’un effort de restauration de plusieurs milliards de dollars, l’un des plus ambitieux du genre dans l’histoire de l’humanité. La restauration prendra plusieurs décennies, mais la qualité de l’eau dans le parc national des Everglades s’est considérablement améliorée depuis le dépôt du procès initial dans les années 1980. La qualité de l’eau du parc respecte ou dépasse désormais les exigences fédérales et étatiques, selon le district de gestion de l’eau du sud de la Floride, l’agence d’État qui supervise la restauration des Everglades.

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L’expédition Willoughby moderne, comme on l’appelle, a commencé dans le parc national des Everglades à l’embouchure de la rivière Harney dans le golfe du Mexique, où l’environnement relativement intact aurait été similaire à ce que Willoughby a vécu. L’équipe du projet, qui a parcouru tout le trajet en canoë, a également remarqué les grappes d’œufs laissées par les escargots de pomme, la seule nourriture de l’oiseau en voie de disparition connu sous le nom de milan des escargots. Pour se prémunir contre l’herbe de sciage tranchante comme un rasoir, les membres de l’équipe se couvraient complètement et portaient des gants comme ceux que portent les bouchers, a déclaré Oyer.

“Nous avions encore des coupes d’herbe de sciage”, a-t-il déclaré. “Nous, pas intentionnellement, juste la façon dont cela a fonctionné, nous nous sommes retrouvés dans l’herbe de sciage au-dessus de nos têtes, nous entourant complètement pendant probablement 10 heures, non pas consécutivement mais cumulativement, dont quatre ou cinq heures la nuit, ce qui n’était pas l’intention, bien sûr. Nous n’avions pas atteint notre destination prévue.

En quelques jours, cependant, l’environnement s’est radicalement transformé alors que l’équipe atteignait bien ce qui est maintenant Miami. Alors que ses membres s’approchaient de la jungle urbaine, naviguant sur une série de canaux creusés pour le drainage des Everglades, la qualité de l’eau est passée de suffisamment vierge pour être bue à jonchée de déchets comme le polystyrène et le plastique, signalant le niveau élevé de microplastiques que les tests d’eau sont susceptibles de détecter.

Le voyage s’est terminé au centre-ville de Miami, à l’embouchure de la rivière Miami. Charlie Arazoza, qui a été le navigateur de l’expédition, a grandi dans les Everglades et reste un pagayeur passionné de la rivière d’herbe. “J’ai passé beaucoup de temps dans les Everglades”, a-t-il déclaré, “mais pour une fois, j’ai enfin pu tout enchaîner.”

“C’est vraiment cool de mettre ces voies navigables historiques ensemble en un seul voyage”, a-t-il déclaré. “C’est comme enfiler des perles.”

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