Les résidents de LaCrosse s’unissent pour revitaliser le centre-ville et préserver la petite communauté du sud-est du comté de Whitman

LACROSSE, Washington – Après avoir perdu sa seule épicerie il y a plus d’une douzaine d’années, une petite ville du sud-est du comté de Whitman fait son grand retour.

Un groupe de résidents déterminés à sauver LaCrosse a pris possession de leur rue principale – littéralement. Ils ont formé une organisation à but non lucratif, LaCrosse Community Pride, qui a acheté des bâtiments vacants et encouragé de nouvelles entreprises à emménager, notamment une épicerie, une banque et un café.

“L’extinction n’était pas une option”, a déclaré Alex McGregor, membre de longue date du conseil d’administration de LaCrosse Community Pride. “Nous allions faire quelque chose de spécial.”

LaCrosse a perdu 80 habitants depuis le recensement de 2000 – une diminution significative pour une ville qui n’en compte plus que 297.

“Cette petite ville devrait disparaître”, a déclaré le président du conseil d’administration, Jeff Pietila. “Regardez les villes qui nous entourent et elles n’existent plus. Mais nous sommes toujours là.

LaCrosse a été nommé en tandem avec la ville voisine Winona par des colons de deux villes portant les mêmes noms dans le Wisconsin et le Minnesota qui sont situées de manière similaire. Comme de nombreuses villes de la région, LaCrosse a commencé comme un arrêt de chemin de fer à la fin des années 1800 et s’est développée grâce à la culture du blé. La mécanisation de l’agriculture au fil des ans a entraîné une baisse de la population, qui a culminé à 475 en 1940

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Les épiceries sont des bouées de sauvetage essentielles pour les petites villes. Lorsque le magasin de LaCrosse a fermé pendant la calamité financière de 2008, la banque et le café ont rapidement suivi. Un incendie a détruit la quincaillerie au cours de la même période.

Des bénévoles dévoués et des années de travail ont amené LaCrosse Community Pride à rénover deux bâtiments historiques au centre de la rue Main.

Construit en 1915, un bâtiment commercial en brique rouge abrite non seulement une épicerie, mais la bibliothèque (déplacée de l’hôtel de ville pour plus d’espace), une salle communautaire, un bureau d’assurance et un bureau pour l’organisation de la fierté.

Jody Carter et son mari ont repris l’épicerie il y a environ cinq ans et l’ont rebaptisée Carter Foods. C’est florissant.

“LaCrosse a été vraiment bon pour le magasin”, a déclaré Carter.

Il a un charme d’antan, avec un haut plafond, des vitraux et une grande bibliothèque en bois avec une échelle roulante derrière le comptoir. Un ascenseur à poulie à corde à l’ancienne qui était autrefois utilisé pour soulever les marchandises stockées dans le sous-sol se trouve dans un recoin comme un objet de curiosité.

Le magasin est petit, quelques allées seulement, mais les collations et les produits de base qu’il propose pour la commodité de certains sont essentiels pour d’autres.

“Nous avons beaucoup de personnes âgées qui font leurs courses ici parce qu’elles n’ont aucun moyen de sortir de la ville”, a déclaré Carter.

De l’autre côté de la rue, un bâtiment art déco de 1915 a abrité de nombreuses institutions financières au fil des ans. Une succursale de la Bank of Eastern Washington et le LaCrosse Cafe occupent aujourd’hui le bâtiment.

LaCrosse Community Pride possède également un appartement de neuf logements pour personnes âgées à faible revenu et un bâtiment industriel qu’elle loue à Bainbridge Manufacturing, qui fabrique des composants de quincaillerie en plastique.

Tous ces projets ont créé 15 emplois dans la communauté.

En janvier, le groupe de la fierté a embauché une directrice exécutive à temps partiel, Sarah Kane, pour poursuivre le travail quotidien de maintien de Main Street.

Kane y a déménagé de la ville de Palouse, Washington, il y a cinq ans.

“Pour ma famille, le meilleur déménagement de tous les temps”, a-t-elle déclaré.

La classe de sa fille compte sept élèves, ce qui est considéré comme important pour LaCrosse. « L’éducation est personnalisée pour chaque enfant. Pour moi, c’est énorme.

L’approche de la rue principale

LaCrosse sera au début de l’année la plus petite communauté à rejoindre le programme Washington Main Street, un réseau de communautés à travers l’État dédiées à la préservation de leurs centres-villes historiques. La désignation aidera LaCrosse à accéder à des ressources et à bénéficier d’un crédit d’impôt.

LaCrosse Community Pride espère que rejoindre Washington Main Street mettra LaCrosse sur la carte en tant que destination.

“Tellement de gens ne savent même pas que nous sommes ici”, a déclaré Kane. “Nous sommes à 2 miles de l’autoroute 26. Personne ne vient ici à moins d’avoir une raison.”

L’autoroute longeait autrefois Main Street, mais elle a été détournée pour contourner la ville dans les années 1970.

“Même si ce n’est qu’à quelques kilomètres de l’autoroute, nous devons alerter les gens que c’est un bon endroit pour s’arrêter”, a déclaré McGregor.

Le mouvement national Main Street a commencé dans les années 1980 par des villes confrontées à des défis similaires.

“Il est né de cette idée que ces petits quartiers historiques du centre-ville étaient vraiment précieux et que nous pouvions leur redonner vie grâce à des personnes locales prenant soin des bâtiments, organisant des événements et faisant du bénévolat”, a déclaré Breanne Durham, directrice de Washington Main Street.

LaCrosse est membre affilié depuis plusieurs années. L’embauche d’un membre du personnel répondait à l’une des conditions d’adhésion à part entière, qui débutera le 1er janvier.

Washington Main Street est un programme du Département d’archéologie et de préservation historique, géré sous contrat par le Washington Trust for Historic Preservation. Un avantage de l’adhésion est un incitatif de crédit d’impôt de 75% pour les entreprises qui font un don à LaCrosse Community Pride.

“C’est excitant pour nous parce que nous pensons que l’approche peut fonctionner dans une ville de n’importe quelle taille”, a déclaré Durham. “Et LaCrosse a vraiment ouvert la voie en matière de développement communautaire et économique dans une ville aussi petite.”

À Washington, la taille des communautés de Main Street varie d’aussi petite que LaCrosse à aussi grande que Vancouver. LaCrosse est également la troisième plus petite ville du pays à rejoindre Main Street America. (La plus petite est une ville du Nouveau-Mexique avec 98 habitants.)

“Je pense qu’il est vraiment important pour les petites villes de voir des exemples comme LaCrosse, car cela rend le découragement faisable”, a déclaré Durham.

Patrimoine du feu et de la glace

Le prochain projet de LaCrosse Community Pride consiste à restaurer une collection unique de maisons construites à partir de roches de basalte recueillies dans les champs environnants pendant la Grande Dépression.

LaCrosse chevauche la frontière de la Palouse et des Scablands canalisés, où les inondations de la période glaciaire ont exposé et déposé les roches formées de lave à travers la région. Facilement disponibles, les roches constituaient un matériau de construction moins cher que le bois qui devait être expédié en ville par chemin de fer.

Les bâtiments abritaient des ouvriers agricoles et des équipes de chemin de fer jusqu’aux années 1960, date à laquelle ils ont été abandonnés. Ils se sont détériorés au cours du demi-siècle suivant jusqu’à ce que LaCrosse Community Pride les obtienne.

En 2016, ils ont été répertoriés comme l’un des endroits les plus menacés de Washington par le Washington Trust for Historic Preservation.

Cette désignation a ouvert des subventions pour aider à la restauration des trois dortoirs, de deux maisons pleine grandeur et d’une station-service.

La Crosse Community Pride a démoli les dortoirs d’une pièce et les a reconstruits pierre pour pierre en utilisant les mêmes roches. Deux de ces dortoirs seront loués pour des nuitées d’ici la fin de l’année.

Le troisième est le siège temporaire du musée des inondations et du patrimoine de la période glaciaire, qui présente la géologie et l’histoire locales.

Ils ont également construit un nouveau bâtiment en pierre avec une salle de bain et des douches pour les invités.

Pour McGregor, les bâtiments ne sont pas seulement un rappel de l’histoire récente, “ils sont des rappels visibles de notre passé de feu et de glace”.

L’objectif est de convertir la station-service en un espace muséographique permanent du centre d’accueil avec un café. LaCrosse Community Pride travaille avec l’Institut des inondations de la période glaciaire pour se joindre à une étape du sentier géologique national des inondations de la période glaciaire qui s’étend sur quatre États du nord-ouest intérieur.

L’organisation de la fierté vise également à restaurer et à louer les deux maisons rocheuses grandeur nature, ce qui offrira aux familles un lieu de séjour à LaCrosse.

“Cette ville a un esprit frontalier d’action, une attitude positive”, a déclaré Pietila. “Si nous tirons tous la corde dans le même sens, nous continuerons.”

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