les objets mystérieux sur sa table de cuisine

Nature morte à l’assiette d’oignons (janvier 1889) est un tableau très personnel, reflétant la vie de Van Gogh après la crise avec Gauguin à Arles. Vincent s’était mutilé l’oreille juste avant Noël 1888, après quoi il fut rapidement hospitalisé. A sa sortie le 7 janvier, il était impatient de reprendre ses pinceaux.

Ce soir-là, il écrit à son frère Théo : « Je vais me remettre au travail demain, je commencerai par faire une ou deux natures mortes pour me remettre dans la manière de peindre. Nature morte à l’assiette d’oignons fut l’une des premières photos qu’il réalisa, quelques jours plus tard. Cela se faisait probablement dans sa modeste cuisine.

Après son retour de deux semaines d’hospitalisation, Vincent tirait naturellement un grand plaisir de ses possessions quotidiennes dans sa propre maison. Dans Nature morte à l’assiette d’oignons sa fidèle pipe et son paquet de tabac sont à l’avant, ainsi qu’une boîte d’allumettes pratique. La chandelle allumée est prête – pour allumer sa pipe, pour lire ou pour faire fondre la cire à cacheter rouge adjacente nécessaire aux lettres recommandées. Sur la lettre se trouve une allumette brûlée ou un cierge à feu.

Le livre est une copie de poche bien feuilletée de François Raspail Manuel Annuaire de la Santé, un guide populaire du XIXe siècle pour les médicaments à domicile. Après avoir subi une attaque mentale et une blessure grave, Vincent devait chercher des remèdes. À l’époque, il souffrait également d’insomnie et suivait une cure recommandée dans le manuel de Raspail.

FV Raspail Manuel Annuaire de la Santé (édition 1882)

Au premier plan de la nature morte se dresse une bouteille ouverte. Le bouchon en feuille d’argent suggère qu’il s’agit d’absinthe, bien qu’il ne soit pas clair si la bouteille est pleine ou vide. A l’arrière se trouve une cruche d’eau verte, utile pour diluer l’absinthe. Gauguin écrivit plus tard que Van Gogh lui avait lancé un verre d’absinthe alors qu’ils s’étaient disputés quelques jours avant l’incident de l’oreille.

Les plus curieux sont les oignons, dont la symbolique reste obscure. Mais ils avaient évidemment une signification importante pour Van Gogh, puisqu’il les incluait également en bonne place, avec sa pipe et son tabac bien-aimés, dans le peinture de sa chaiseachevée quelques jours après la nature morte.

La chaise de Van Gogh (décembre 1888-janvier 1889)

Crédit : National Gallery, Londres

Même le mobilier reste mystérieux dans Nature morte à l’assiette d’oignons. À première vue, la surface en bois avec les objets assortis semble être un dessus de table, mais en y regardant de plus près, il pourrait s’agir d’une planche – peut-être une planche à dessin, un bureau de table portable ou même une grande planche à découper de cuisine. Et sur quoi reposent le pichet d’eau et la bouteille d’absinthe – pourraient-ils être des bancs ? Comme pour bon nombre de tableaux d’Arles de Van Gogh, la perspective est volontairement légèrement de travers.

Mais l’objet le plus intrigant de l’assemblage de Van Gogh est l’enveloppe, placée au premier plan. L’enveloppe (présentée à l’envers) est adressée de la main de Théo à « Monsieur Vincent van Gogh » place Lamartine.

Des indices sur l’enveloppe suggèrent qu’il s’agit de la lettre avec l’allocation en espèces que Vincent avait reçue le 23 décembre. Une marque « R » brune pour recommandé (recommandé) et les timbres bleus de 15 francs et ocre clair de 25 francs composant le prix d’une lettre recommandée suggèrent qu’elle comprenait de l’argent liquide. Le nombre 67 fait référence au bureau de poste de Paris sur la place des Abbesses, près de l’appartement de Théo, et le plus grand double cercle noir est le cachet des Abbesses.

S’il s’agit bien de la lettre que Vincent a reçue le 23 décembre, alors c’est très significatif. Environ six jours plus tôt, Theo s’était fiancé à Jo Bonger, de sorte que la lettre aurait alors presque certainement transmis la nouvelle du mariage imminent. Et c’est le soir même du 23 décembre que Vincent s’est mutilé l’oreille.

Vincent a peut-être craint que les fiançailles de son frère ne menacent son allocation régulière, qui lui a permis de faire sa carrière d’artiste. S’il avait été ravi de la nouvelle, il ne se serait guère mutilé quelques heures plus tard.

S’il est probable que l’enveloppe représentée soit celle de la lettre de Théo du 23 décembre, sa signification dans la nature morte reste plus insaisissable. Son inclusion dans le tableau un mois plus tard signifie-t-elle que Vincent en est venu à accepter la relation de Théo ? Ou est-il resté troublé par les fiançailles ?

Bien que Vincent ait ensuite envoyé la plupart de ses peintures d’Arles à Théo à Paris, c’était parmi les relativement rares qu’il a laissées derrière lui en mai 1889 lorsqu’il a déménagé à l’asile juste à l’extérieur de Saint-Rémy-de-Provence. Nature morte à l’assiette d’oignons a été donnée à ses amis Joseph et Marie Ginoux, qui tenaient le Café de la Gare voisin. Ils l’ont vendu vers 1896.

La nature morte a été acquise en 1913 (pour l’équivalent de 1 300 £) par Helene Kröller-Müller, qui a ensuite installé son musée à Otterlo. Bien que son contenu soit clairement lié à l’état d’esprit de Vincent après l’incident de l’oreille, ce tableau très personnel recèle encore de nombreux secrets.

Autres nouvelles de Van Gogh :

Un minuscule fragment d’un poème d’Henry Wadsworth Longfellow copié par Van Gogh a fait le tour, se retrouvant dans une série de ventes aux enchères récentes, dans trois pays. Après-midi de février a été transcrit dans le cadre de six pages de divers textes copiés par Vincent dans un album appartenant à Annie Slade-Jones, sa propriétaire à Isleworth, dans l’ouest de Londres, où il a logé en 1876 (lorsqu’il était enseignant en Angleterre).

Le texte transcrit de Van Gogh de Longfellow Après-midi de févrierles six premières strophes Crédit : © courtesy of Aguttes, Neuilly-sur-Seine

L’album entier a été mis en vente chez Sotheby’s en 1976 et à nouveau un an plus tard, mais il est resté invendu à chaque fois. Il a finalement coûté 550 £ relativement modestes en 1980. Tragiquement, les pages de Van Gogh ont ensuite été retirées de l’album et découpées en petites sections, comme les reliques d’un saint.

Le fragment de 4 pouces avec les cinq premières strophes de Longfellow Après-midi de février a ensuite été racheté par la société française Aristophil, qui a été déclarée en faillite en 2015. La sixième strophe avait été tranchée et se trouve maintenant au Getty Research Institute de Los Angeles. En 2018, le fragment de cinq strophes a été mis en vente chez Aguttes à Paris, estimé entre 20 000 et 25 000 €, mais il n’a pas été vendu. Finalement, Aguttes l’a vendu en avril de cette année, pour 14 300 €.

Le fragment réapparaît bientôt à Boston, chez RR Auction, où il est estimé le 10 août à 40 000 $ (39 000 €), mais une fois de plus il ne se vend pas. Pour ceux qui sont encore intéressés, il a de nouveau traversé l’Atlantique. C’est maintenant en Espagne, à venir à la base de Malaga Ventes aux enchères internationales d’autographes le 29 novembre 2022, estimé entre 30 000 et 40 000 €. On soupçonne que ce fragment de l’écriture de Vincent a circulé parmi les investisseurs, et non parmi les collectionneurs.

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