Les communautés de petites maisons d’Oakland font face à des expulsions

Deux groupes de personnes vivant dans des communautés de petites maisons à Oakland s’opposent aux expulsions par les mêmes nouveaux propriétaires qui ont acheté les deux propriétés abandonnées lors d’une vente aux enchères du comté plus tôt cette année.

La Collectif Coyote Bush sur la 15e rue à Peralta Street, et 37MLK au coin de la 37e rue et de Martin Luther King Jr. Way, sont deux communautés non autorisées de longue date où les résidents vivent principalement dans des abris en bois qu’ils ont construits. Le terrain autrefois vacant où ils ont élu domicile était « en défaut d’impôt », ce qui signifie que les propriétaires n’avaient pas payé d’impôts dessus depuis au moins cinq ans.

En mars, le comté a vendu aux enchères les deux sites lors de sa vente annuelle en ligne de propriétés en défaut de paiement, que l’État impose. Les acheteurs, Sanjay et Gaurav Khanna, ont également acheté une troisième propriété située à proximité, où personne ne vit.

Au printemps, les Khannas ont signifié aux deux sites occupés des avis de «détention illégale», exigeant qu’ils quittent les propriétés.

Les résidents ont déménagé au lot MLK en 2019

Environ huit personnes vivent au 37MLK, principalement dans des abris en bois qu’ils ont construits. Crédit : Amir Aziz

Pour la résidente Rayetta Delores Simon-Dixon, la communauté 37MLK a assuré la stabilité. “Je ne me sens pas sans abri ici”, a-t-elle déclaré à The Oaklandside alors qu’elle était assise devant sa caravane. De minuscules maisons peintes en bleu et rose se trouvaient à proximité.

“Si nous devons y aller”, a-t-elle dit, “je sais que je serai la première à pleurer.”

Simon-Dixon est sans abri depuis 12 ans et vit au 37MLK depuis son ouverture à la fin de l’été 2019. Avant cela, elle dormait dans la rue près de la propriété, qui à l’époque était clôturée et vacante.

37MLK a commencé après que Stefani Echeverría-Fenn, qui en avait assez de voir ses voisins dans la rue, a commencé à installer des tentes sur le terrain sans demander la permission. Dans un Facebook vidéo elle a posté à l’époque, Echeverría-Fenn a déclaré qu’elle “exigeait des terres pour mes amis sans-abri”. Le terrain s’est vite rempli de gens qui avaient perdu leur logement dans le quartier, comme Simon-Dixon. Aujourd’hui dans la cinquantaine, Simon-Dixon a grandi et a passé toute sa vie dans le quartier.

“Je suis allée à l’école ici, j’ai rencontré tout mon peuple ici, mes enfants sont nés ici”, a-t-elle déclaré. “Ce domaine est toute ma vie.”

Au fil des ans, beaucoup de choses sont restées les mêmes chez 37MLK. Sa population a toujours été majoritairement noire et entièrement composée de femmes de couleur, à l’exception de quelques partenaires masculins. Selon Simon-Dixon, sept à huit personnes vivent maintenant sur le site et c’est « comme une famille ».

Depuis son ouverture, les logements du 37MLK se sont améliorés. Après vents exceptionnellement violents tentes détruites sur le site en février 2020, Echeverría-Fenn et les habitants lancer un appel à l’aide. Les membres de la communauté ont répondu en participant à des événements de collecte de fonds comme un concert de danse/punkdonner de l’argent pour acheter le VR de Simon-Dixon et des matériaux de construction pour des structures de vie plus sûres, et faire du bénévolat construire six mini-maisons.

Bon nombre des résidents de 37MLK, comme Rayetta Delores Simon-Dixon, étaient auparavant logés dans le quartier environnant. Crédit : Amir Aziz

Les membres de 37MLK disent que leurs relations avec la communauté environnante ont été pour la plupart harmonieuses. Mais la résidente Alice Luddy a reçu une mauvaise nouvelle inattendue après une récente et brève rencontre avec les Khannas, qui se sont arrêtés pour voir leur nouvelle propriété. Luddy, qui avait entendu dire que le terrain de 37MLK allait être mis aux enchères, leur a demandé s’ils l’avaient acheté. Ils ont confirmé qu’ils l’avaient fait, et Luddy est devenue curieuse de savoir ce qui arriverait à la terre, à elle-même et à ses voisins. Alors elle leur a posé plus de questions.

Guarav a dit à Luddy qu’elle et les autres résidents n’auraient pas longtemps à rester là-bas. Après avoir demandé ce qu’ils prévoyaient de construire sur le terrain, Guarav a répondu : « Je ne sais pas encore », selon Luddy.

“En gros, il était comme, ‘ça ne te regarde pas’, d’une manière agréable”, a déclaré Luddy.

Gaurav Kahnna a refusé plusieurs demandes de commenter cette histoire. En ligne, les Khannas se décrivent comme des professionnels de l’immobilier de la Bay Area spécialisés dans les immeubles de placement et les saisies.

Début mai, les résidents de 37MLK ont reçu des documents, attachés à leur clôture, les informant que 10 habitants anonymes du terrain étaient poursuivis dans une affaire de détention illégale, ce qui est la première étape pour demander une expulsion.

Les résidents font pression sur les acheteurs, le comté pour préserver leurs sites

Deux personnes vivent actuellement au jardin Coyote Bush Collective, dans de minuscules maisons qu’ils ont construites. Crédit : Amir Aziz

Dans l’autre propriété occupée, que les Khannas ont achetée sur la 15e rue à West Oakland, les résidents qui vivent dans le jardin collectif Coyote Bush ont repoussé la vente et l’expulsion de ce site.

Depuis début 2020, deux personnes vivent dans de minuscules maisons qu’elles ont construites là-bas, nichées dans un jardin communautaire luxuriant que des bénévoles entretiennent depuis des années. La propriété, située dans un bloc résidentiel de la 15e rue, avait été abandonnée par ses anciens propriétaires pendant des décennies.

Les nouveaux acheteurs ont également visité ce site après la vente aux enchères et ont semblé surpris d’apprendre que des gens y vivaient. Le comté d’Alameda vend aux enchères des propriétés en défaut d’impôt “telles quelles”, avec peu d’informations divulguées, il appartient donc aux enchérisseurs de faire leurs propres recherches. La seule façon d’annuler une vente est que le comté ou le nouvel acheteur initie une «récision», une procédure juridique complexe obligeant l’acheteur à prouver que le comté n’a pas révélé d’informations essentielles sur la propriété.

Les résidents de Coyote Bush, Angeles Gottheil et Nicolas, qui ont refusé de donner son nom de famille, ont dit aux nouveaux propriétaires que s’ils n’étaient pas disposés à poursuivre une décision, le couple voulait leur racheter la propriété. Gottheil a déclaré que les propriétaires avaient exprimé une certaine volonté d’envisager cela au départ. Les résidents ont offert 35 000 $ provenant de dons de la communauté et de leurs propres économies, et ont dit aux Khanna qu’ils prévoyaient d’en collecter davantage. Mais la propriété s’était vendue pour beaucoup plus, 274 000 $, et les propriétaires ont rapidement indiqué qu’ils n’attendraient pas assez longtemps pour que Coyote Bush essaie de rassembler autant d’argent.

Un jour, selon Gottheil et confirmé par The Oaklandside dans un rapport de police, les acheteurs se sont présentés avec la police et ont coupé un cadenas que les habitants avaient mis sur le portail. Plus tard au printemps, l’avis d’expulsion est arrivé.

“Maintenant, nous avons toujours l’un d’entre nous qui reste ici”, a déclaré Gottheil, qui a commencé à faire du bénévolat avec le jardin en 2015. Les résidents ont déposé une réponse légale à l’avis d’expulsion, le contestant. “Nous sommes déterminés à le combattre, donc je suis définitivement optimiste dans une certaine mesure”, a-t-elle déclaré.

Henry Levy, trésorier élu du comté et collecteur d’impôts qui supervise les enchères immobilières, a déclaré qu’il s’était proposé de servir de médiateur entre les Khanna et le collectif Coyote Bush.

La question a également atteint le bureau du maire Libby Schaaf. “J’ai été en contact avec l’acheteur et les résidents au sujet du site de la 15e rue pour discuter des résultats potentiels qui pourraient être soutenus par les deux parties”, a déclaré Darin Ranelletti, conseiller politique du maire en matière de sécurité du logement, dans un e-mail à The Côté Oakland. Il a refusé de partager plus de détails sur la nature de ces conversations ou sur ce qu’il aimerait voir se produire avec le site.

Levy a précédemment partagé avec The Oaklandside qu’il ne savait pas qu’il y avait des gens vivant sur la propriété de Coyote Bush et qu’il l’aurait retiré de la liste des enchères s’il l’avait fait. C’est généralement le protocole de son bureau.

Ce n’était pas le cas avec le site 37MLK, cependant, a déclaré Levy la semaine dernière. Il connaissait cette communauté, visible de la rue. Il y a environ une décennie, le comté avait retiré cette propriété de la liste des enchères, par le biais d’un processus permettant aux organisations à but non lucratif d’acheter des terres en défaut d’impôt, et elle a été vendue à la Community Development Corporation d’Oakland. Mais cette organisation ne l’a jamais développé et semble avoir disparu.

“Nous avons essayé d’obtenir l’intérêt des organisations à but non lucratif et de la ville d’Oakland pendant sept à huit ans”, a déclaré Levy. Finalement, le comté a décidé de vendre le site aux enchères, le vendant pour 305 100 $ pour compenser l’argent qui lui était dû en arriérés d’impôts.

Le collecteur d’impôts du comté a déclaré que son bureau n’était pas au courant qu’il y avait des personnes vivant dans la propriété de la 15e rue, qui est principalement protégée de la vue par un grand arbre. Crédit : Amir Aziz

Face à une expulsion, les habitants de 37MLK ont choisi de contester l’affaire devant les tribunaux. Briggitte Nicoletti, avocate de l’association Centre de droit communautaire d’East Bay, les a pris comme clients. Dans une interview avec The Oaklandside, Nicoletti a refusé de parler de stratégie juridique, mais a déclaré qu’elle pensait que le comté pourrait faire plus pour connecter les résidents au logement.

“Le comté interviendra-t-il et reconnaîtra-t-il qu’il a vendu des terres lors d’une vente fiscale où vivaient des gens?” dit-elle.

Reconnaissant que les résidents des deux sites sont dans des situations similaires, Gottheil a rencontré Simon-Dixon et a écrit un e-mail mardi aux responsables du comté et de la ville, y compris Levy et les cinq membres du conseil de surveillance du comté d’Alameda, à l’appui de 37Résidents MLK. Appelant le projet “un exemple de l’autodétermination des résidents d’Oakland à se loger par tous les moyens nécessaires”, elle a exhorté les responsables à “fournir à la communauté de 37MLK un terrain sur lequel ils pourront reconstruire leur communauté”.

Levy a déclaré que son bureau avait déjà connecté les résidents d’autres propriétés en défaut d’impôt aux services sociaux, mais pas dans ce cas. Il a dit qu’il avait récemment été en contact avec la ville, cependant.

En attendant, Luddy, le résident de 37MLK qui a initialement parlé avec les acheteurs, est inquiet. Elle est devenue sans abri après avoir rencontré de manière inattendue et soudaine des problèmes médicaux qui l’ont obligée à être hospitalisée pendant un mois, avant de déménager sur le site il y a trois ans. Elle a grandi dans l’East Bay, mais n’a jamais eu à dormir dans ses rues car, bien qu’elle soit sans abri, elle a toujours pu vivre au 37MLK.

Luddy a toujours des problèmes médicaux qui, selon elle, l’empêchent de travailler régulièrement. Elle travaille quand elle le peut, mais estime que se loger à Oakland est trop cher pour elle.

“C’est juste effrayant,” dit-elle. “Je sais que je ne peux pas payer ce loyer.”

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