la petite ville perchée qui frappe bien au-dessus de son poids

James Stuart a une histoire pour tout. Il a vu un jour un pilote de chasse abattu conduire avec sa famille à Beyrouth où il vivait enfant. Sa belle-sœur sud-africaine avait l’habitude de nourrir avec des souris un boa constrictor de six pieds avant de le mettre sur le tableau de bord de sa voiture et de l’emmener dans les magasins de Johannesburg (pour ne pas se faire voler en voiture). Mais peut-être que son histoire la plus appropriée est la façon dont il (et par la suite moi-même) s’est retrouvé à Vejer – une ville blanchie à la chaux située au sommet d’une colline entre Tarifa et Cadix dans la région espagnole d’Andalousie.

“J’ai eu faim en rentrant chez moi après avoir fait du kitesurf à Tarifa, alors j’ai pris un virage à la recherche d’un sandwich et je me suis retrouvé à Vejer, et je ne suis jamais vraiment parti.” dit-il avec un petit rire. Stuart dit la plupart des choses avec un rire, ce qui est à la fois attachant et déroutant. Vous ne pouvez pas dire s’il dit la vérité ou s’il vous tire la jambe.

Je suis en ville pour découvrir Vejer, avec Stuart comme guide. Stuart est M. Vejer. Quand il est arrivé dans une VW Beatle défoncée il y a près de trois décennies, ce n’était rien d’autre qu’une ville poussiéreuse et ouvrière où un homme avec un âne livrait votre pain, et vous pouviez obtenir une ensaladilla rusa (salade de pommes de terre russe) et une caña pendant environ 125 pesetas (environ 50-60p). Maintenant, en partie grâce à sa débrouillardise, ce célèbre pueblo blanco est une destination touristique populaire bordée de boutiques, d’un restaurant marocain, de divers bars à tapas et d’un hammam. Stuart en est responsable en grande partie – il possède une multitude de restaurants et d’hôtels, dont El Jardin Del Califa, Califa Tapas et le nouveau Hammam Vejer.

Stuart vient nous chercher à l’aéroport de Gibraltar coiffé d’une casquette plate coulant avec de longs cheveux ondulés blonds et gris. Il ressemble à un croisement entre Billy Bragg et feu Sean Locke. Son accent est difficile à situer, mais il est originaire d’Écosse. Il aura bientôt 60 ans mais a l’énergie et la confiance de quelqu’un de plus jeune. Alors que nous quittons Gibraltar, il explique qu’il prévoit de nager bientôt dans le détroit de Gibraltar. Pourquoi? Il ne sait pas. Le fera-t-il ? Avec un peu de chance. A-t-il peur ? Un peu.

Alors que nous conduisons le long de la Costa del La Luz (côte de la lumière), nous passons devant des champs bordés de coquelicots et de vaches Retinta au gingembre en liberté qui s’arrêtent à l’hôtel The Hurricane pour une caña (petite bière). Nous nous perchons sur la terrasse au sommet d’une falaise sous un ciel bleu pâle, tandis qu’un pagayeur solitaire glisse en dessous. « Vous voyez là-bas ? C’est le Maroc », dit Stuart avant de se lancer dans une autre leçon d’histoire.

Sa connaissance de presque tout est impressionnante – les Maures, la poterie, la nourriture, le design, l’écriture de voyage. Bien que s’il était sur Mastermind, son sujet serait l’Andalousie. Son éducation vient de décennies de vie ici. Au départ, il a dirigé une entreprise de guidage à vélo proposant des visites de la région avant d’ouvrir des hôtels et des restaurants. Pourtant, quand il parle de l’Andalousie, il s’illumine.

Nous arrivons à La Casa del Califa (l’hôtel de Stuart) quelques heures plus tard. Techniquement, il s’agit de trois hôtels en un : La Casa del Califa, Las Palmeras de Califa et Plaza 18. Chacun offre quelque chose d’un peu différent, bien que Plaza 18 soit plus haut de gamme. Stuart a acheté la première maison pour environ 1 000 £ et a vécu dans le bâtiment où se trouve maintenant La Casa del Califa. Il l’a dirigé comme un petit B&B avant d’emprunter de l’argent pour développer l’entreprise. Il y a ajouté chaque année depuis, et vous pouvez voir ses touches personnelles joncher le bâtiment.

Il nous montre des photographies qu’il a prises au Moyen-Orient, des poteries que son père lui a données et diverses œuvres d’art qu’il a commandées. L’hôtel aux allures de garenne a des tunnels et des escaliers qui serpentent dans tous les sens, une influence fortement marocaine avec de l’encens et des tapis berbères éparpillés. Les chambres sont bien conçues avec des bibelots et des œuvres d’art choisies par Stuart. À Las Palmeras, ma chambre donne sur la seule piscine de l’hôtel encadrée par des maisons blanchies à la chaux avec des toits de tuiles en terre cuite offrant une vue imprenable sur la vallée en contrebas. À l’intérieur se trouvent de grandes plantes, des œuvres d’art arabes, des poutres en bois traditionnelles et des sols carrelés.

Le premier soir, nous dînons sur la terrasse d’El Jardin Del Califa – l’entreprise marocaine de Stuart – remplie d’un mélange de locaux et de touristes. Le patio, parsemé de palmiers et de colonnes de pierre, est éclairé par un éclairage ambiant et raconté par des bavardages et le chant occasionnel des oiseaux. Le menu regorge de plats du Moyen-Orient, du taboulé et du falafel libanais aux tajines et aux kebabs. Le service ici est exemplaire.

Le lendemain, nous vérifions Vejer. Nous restons au cœur de Vejer, en face d’une jolie fontaine carrelée qui marque la Plaza de España – qui abritait auparavant les corridas et les fêtes de la ville car c’était la zone la plus plate. Vejer est un petit village ancien datant de l’âge du bronze, situé à 10 km de la mer et à environ 45 minutes de route de Cadix.

Esthétiquement, c’est le genre d’endroit que vous voyez sur les photos d’Espagne sur Instagram – des rues étroites et sinueuses bordées de cordes à linge qui ne mènent qu’à des églises, des bars à tapas, des palmiers et des murs anciens en ruine. Comme beaucoup d’endroits en Andalousie, il y a une influence maure présente à Vejer. L’église de la ville, Iglesia del Divino Salvador, divisée en deux styles (mudéjar et gothique), est construite sur le site d’une ancienne mosquée arabe. Vous trouverez également des statues et des ornements avec des femmes portant des cobijadas (une robe noire et un voile avec un seul œil visible) partout. Bien que Stuart nous dise qu’ils sont culturels, pas religieux.

Plus tard, nous nous dirigeons vers Califa Tapas – l’une des nombreuses entreprises de Stuart, qu’il dirige avec l’aide de sa partenaire, Ellie Cormié, une écrivaine écossaise, restauratrice et décoratrice d’intérieur. Les deux se sont rencontrés quand Ellie est tombée par hasard sur Vejer et est tombée amoureuse – à la fois de lui et de la ville. Ils ont été présentés l’un à l’autre par Annie Manson, une autre Écossaise qui anime des cours de cuisine à Vejer.

Lors d’un de ses célèbres cours de cuisine, Annie nous raconte comment elle a rencontré Vejer.

“Je me suis retrouvé ici parce que je cherchais un enfermement et que je quittais l’appartement en bord de mer à Tarifa – comme un trou de boulon de mon entreprise de restauration londonienne très fréquentée (Annie B’s Parties & Lunches). Vivre en Espagne n’a jamais été à l’ordre du jour. Le dernier jour d’un voyage de quatre jours en mars 2003, je me suis retrouvé à Vejer pour la première fois pour visiter ma maison. Je suis entré et je suis tombé amoureux.

La maison d’Annie ressemble à un croisement entre un riad marocain et une villa espagnole typique. Il y a une grande cuisine, une cour intérieure avec une petite piscine au centre et une vaste terrasse avec vue sur la vallée et la nouvelle ville.

Alors que nous commençons son cours de cuisine, elle nous dit qu’elle serait perdue sans son sous-chef, Pepi, qui intervient de temps en temps pour donner quelques conseils. Annie est aussi une experte du sherry, et sa passion pour celui-ci est palpable. Elle pousse des verres à chaque membre du groupe, prenant une gorgée d’elle-même comme elle le fait. “Voyez si vous pouvez deviner ce que c’est”dit-elle en en posant deux sur la table. « L’un est fino ; l’autre est une manzanilla ». À ce stade, nous sommes tous assez bien huilés et la question persiste.

Bientôt, Nawal, une chef marocaine qui travaille dans l’un des restaurants de Stuart, entre pour cuisiner un tajine de poisson. Elle fait une démonstration sur la cuisinière, en faisant suer les pommes de terre avant d’ajouter les herbes et les épices et, plus tard, le poisson : le tajine se fissure et du liquide s’en échappe à un moment donné. Stuart essaie de l’éponger, mais elle lui dit que ça va se sceller – et c’est le cas. Nous dînons sur le balcon, accompagnés de plusieurs xérès, avant d’appeler un jour et de retourner en ville.

Nous passons les prochains jours à dériver entre Vejer et ses environs : randonnée dans le magnifique parc naturel de La Brena y Marismas del Barbate et glissade du cap Trafalgar à Vejer en vélo électrique, en passant par une partie de la piste cyclable EuroVelo à travers des villages agricoles délabrés, en passant par moulins à vent imposants et finissant de regarder un âne avaler des coquelicots à Vejer.

Puis, lors de notre dernière soirée, nous nous asseyons pour dîner dans un autre des restaurants de Stuart, Corredera 55. Il se souvient d’une autre histoire alors que nous jaugeons les riches joues de porc et les desserts indulgents. Celui-ci est à peu près une fois qu’un célèbre écrivain de voyage a visité Vejer. Stuart l’a emmené dans l’un de ses bars préférés de la vieille école, El Cura, appartenant à un type grincheux, Luis, qui ne souriait jamais et inventait une histoire pour rire.

«Je lui ai dit que les habitants viendraient, généralement un vendredi et un samedi soir, et qu’ils feraient un pari. Et fondamentalement, si vous pouviez faire rire ou sourire Luis, vous seriez invité à boire toute la nuit. Et, bien sûr, il l’a publié. Ce serait hilarant parce qu’après ça, j’y allais de temps en temps, et il y avait un groupe de Danois ou d’Américains. Ils seraient là à raconter des blagues et à faire des grimaces stupides, et Luis ne pourrait jamais comprendre. Il se tenait généralement là et les regardait comme de parfaits idiots.

Fboîte d’acte

Le voyage a été assuré par le groupe Califa (califavejer.com, +34 956 447 730), qui propose un forfait anniversaire de trois nuits à Las Palmeras del Califa à partir de 236 € pp, comprenant trois petits déjeuners, deux dîners (El Jardin del Califa et Corredera 55) et une nouvelle expérience hammam au Hammam de Vejer . Les suppléments optionnels incluent la location d’un VTT électrique avec notes d’itinéraire (30 € par jour), une randonnée ornithologique et botanique avec un guide local (130 € la demi-journée / 180 € la journée complète) et une journée complète avec l’école de cuisine Annie B’s Spanish Kitchen (anniebspain .com) à partir de 155€pp.

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