Comment Josh van der Flier a intensifié et rejoint l’élite du jeu

Le rugby moderne est interprété à travers les chiffres. Les statistiques aident à expliquer un sport qui est devenu un mélange de règles complexes et de forces physiques stupéfiantes.

Les chiffres aident à donner un sens à la forte augmentation de la carrière de Josh van der Flier au cours des deux dernières saisons, lui-même un amalgame des traditions brutales du jeu et de son engagement moderne à mesurer tous les aspects imaginables de la vie d’un joueur.

La ligne arrière a longtemps été une zone d’options luxuriantes pour les entraîneurs irlandais, avec des attaquants lâches abondants même lorsque la qualité était rare dans d’autres domaines de l’équipe.

Van der Flier s’est rendu indispensable dans le maillot No7. Photo : Dave Rogers – World Rugby via Getty

Mais Van der Flier s’est rendu indispensable dans le maillot No7, même si plus tôt dans sa carrière, il y avait des doutes quant à savoir s’il émergerait comme un openside dans le moule classique.

Il y avait des observateurs de ses premières années à Leinster qui n’étaient pas convaincus qu’il prospérerait dans le poste, avec des suggestions qu’il pourrait être mieux déployé dans les limites plus étroites du côté aveugle, donc un six plutôt qu’un sept.

Cette réflexion était au moins en partie influencée par l’abondance de prétendants au chandail No7 dans la province à l’époque : Seán O’Brien était à son meilleur et Dan Leavy était très excité.

Fidèle à l’approche diligente qui l’a vu déclaré joueur mondial de l’année cette semaine, Van der Flier s’est appliqué et a prospéré.

Sur ses 117 matchs pour Leinster, 91 ont été des départs, et tous sont venus au flanc ouvert. Il a joué 45 fois pour l’Irlande, faisant 37 titularisations – et tous ont été au troisième rang.

Pas seul un No7, il est le meilleur dans le jeu mondial.

Matt Williams
Les joueurs irlandais, de droite, Tadhg Beirne, Andrew porter, Caelan Doris et Josh van der Flier lors du match de la série des Nations de la Banque d’Irlande entre l’Irlande et l’Australie au stade Aviva de Dublin. Photo : Harry Murphy/Sportsfile

D’autres chiffres en attestent. Andy Farrell a entraîné l’Irlande 29 fois jusqu’à présent. Van der Flier a joué dans 22 d’entre eux, à partir de 21.

Un certain nombre de joueurs sont devenus des stars de classe mondiale sous Farrell, de Hugo Keenan, Andrew Porter, Ronan Kelleher et Dan Sheehan à Tadhg Beirne et Caelan Doris.

Mais Van der Flier est la réussite la plus remarquable à cet égard. Il s’est imposé sous Joe Schmidt comme une sorte de flanker dévoué, discipliné et agressif et suffisamment en forme pour concourir pendant 80 minutes.

Avec l’aide de Farrell et de son équipe d’entraîneurs, il a peaufiné ce jeu, devenant un porteur de ballon et un buteur déchaîné; sur ses neuf essais au niveau test, huit sont venus depuis que Farrell est devenu entraîneur-chef.

Le numéro 34 lui a valu un grand succès en janvier 2018. C’est le nombre à peine croyable de tacles qu’il a réalisés lors d’un derby Pro14 contre le Connacht.

Le match était serré et Leinster n’a remporté la victoire qu’avec trois points sur ses adversaires, et dans une bataille tendue par temps hivernal, Van der Flier a excellé.

Van der Flier est la réussite la plus remarquable à cet égard. Photo : Francesco Scaccianoce – World Rugby via Getty Images

Mais en quelques semaines, le plus grand défi de sa carrière allait éclater. Jouant dans le premier match de l’Irlande des Six Nations 2018 à Paris, le match de la renommée de Johnny Sexton, Van der Flier s’est déchiré le ligament croisé du genou.

Cela l’a tenu à l’écart pendant des mois et il a raté la victoire de Leinster en Coupe d’Europe plus tard cette année-là.

Les joueurs parlent souvent d’utiliser une longue période d’arrêt pour améliorer des parties de leur jeu qui pourraient autrement rester sans surveillance, mais si Van der Flier l’a fait, la véritable percée est venue avec l’arrivée de Farrell en tant qu’entraîneur-chef.

Il flétrissait à peine sur la vigne sous Schmidt, mais le style moins régimenté privilégié par Farrell a vu prospérer la rangée arrière.

Doris en est un exemple revigorant, mais même ses formidables progrès sont ombragés par la poussée de fin de carrière de Van der Flier, qui aura 30 ans en avril prochain.

Son honneur de joueur mondial de l’année vient après qu’il a été nommé joueur européen de l’année, joueur de l’année des joueurs et joueur de l’année des écrivains de rugby irlandais.

Aucun joueur du jeu irlandais ne résume aussi bien la vieille sagesse de Kipling sur le fait de traiter le triomphe et le désastre de la même manière.

Van der Flier apparaît comme un individu remarquablement équilibré. Il est un habitué de la liste des médias pour le devoir irlandais, et il est facile de comprendre pourquoi. Il est intelligent et parle très bien, et il y a peu de gens sur la planète moins susceptibles de dire quelque chose de déplacé ou de controversé.

Il est le prototype du joueur de rugby professionnel irlandais moderne.

Josh ven der Flier
Josh Van Der Flier est le prototype du joueur de rugby professionnel irlandais moderne. Photo : Ramsey Cardy/Sportsfile

«Je suppose que mes parents ont toujours travaillé dur. J’ai toujours beaucoup admiré mon père ”, a-t-il déclaré au sujet de la candidature plus tôt cette année.

“Je pensais que c’était juste moi qui le faisais, mais il me disait l’autre jour qu’à l’époque où ils jouaient au rugby et allaient boire des pintes, il ne boirait peut-être pas un verre parce que le lendemain, il savait il aurait l’avantage sur l’autre garçon à l’entraînement.

Dirk van der Flier était un pilier du Wicklow RFC, et il est allé jusqu’aux Leinster Under 21, mais son fils joue maintenant à un niveau et avec une constance inhabituellement élevés à l’ère professionnelle.

La nouvelle, alors, qu’il n’était pas sur l’un des précieux contrats centraux distribués par l’IRFU a causé une surprise. Ce sont les accords pour les principaux joueurs de test qui sont payés par l’IRFU de manière centralisée, plutôt que par les provinces.

On pense que le nombre de contrats centraux est d’environ une douzaine, avec parmi eux les vétérans Conor Murray, Peter O’Mahony et Sexton.

Tadhg Beirne a rejoint cette auguste compagnie plus tôt cette année, son accord indiquant à quel point sa forme depuis son retour en Irlande avec Munster a été reconnue par ceux qui dirigent le jeu ici.

Attendez-vous à une récompense similaire pour Van der Flier. S’il n’a pas été jugé digne d’un accord central lors de sa dernière signature avec Leinster, cela a radicalement changé au cours des deux dernières années et il fera partie du noyau de partants dont la forme et la forme physique sont étroitement évaluées par Farrell et son personnel de soutien entre maintenant et le début de la Coupe du monde en septembre prochain.

O’Mahony a été en pleine forme pour le Munster cette saison et il méritait sa place de titulaire dans les grandes batailles de novembre. Cela a permis à Doris d’être utilisé au No8, où son rythme et sa puissance sont souvent plus efficaces que ceux de Jack Conan.

Mais Farrell a été tenté par une ligne arrière entièrement composée de Leinster dans le passé, et s’il y a une place pour un débat, c’est entre O’Mahony et Conan. Doris et Van der Flier, une fois en forme, sont intouchables.

Doris a été désignée comme une star depuis longtemps, mais la façon dont Van der Flier est passé d’un travailleur assidu à une pleine action est l’une des histoires les plus encourageantes du jeu irlandais moderne.

Ni les Springboks ni l’Australie n’ont été en mesure de freiner son impact, et s’il maintient cette forme contre l’Angleterre et la France au printemps, la cause de l’Irlande sera grandement renforcée.

Il est maintenant si bon et si important.

Il a les chiffres et les récompenses pour le prouver.

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