Ce film a presque ruiné le mariage le plus romantique d’Hollywood

Paul Newman a dirigé sa femme Joanne Woodward dans son rôle le plus difficile pour “L’effet des rayons gamma sur les soucis de l’homme dans la lune”, mais pourquoi a-t-il été négligé dans leur carrière ?

Renard du 20e siècle

Par Emily Kubincanek · Publié le 21 août 2022

Au-delà des classiques est une chronique récurrente dans laquelle Emily Kubincanek met en lumière de vieux films moins connus et examine ce qui les rend mémorables. Dans cet épisode, elle décompose la merveilleuse collaboration entre Paul Newman et Joanne Woodward, The Effect of Gamma Rays on Man-in-the-Moon Marigolds.


Joanne Woodward et Paul Newman sont l’un des couples hollywoodiens que nous romançons le plus aujourd’hui, par rapport à de nombreuses liaisons éphémères entre célébrités à travers l’histoire. Ils semblaient se soutenir pleinement, mais comme la nouvelle série HBO Max, Les dernières stars du cinéma, spectacles, leur relation était beaucoup plus nuancée que nous ne le pensions de l’extérieur. Ils se sont battus et ont eu leurs luttes comme n’importe quel autre couple, parfois même pendant qu’ils travaillaient ensemble.

Un exemple de cela était pendant le tournage L’effet des rayons gamma sur les soucis de l’homme dans la lune en 1972. Woodward a eu du mal à dépeindre le personnage de mère difficile dans lequel son mari l’a jetée. Cette agitation a fini par produire une performance chargée et émotionnelle qui est souvent négligée par rapport à ses autres performances puissantes tout au long de sa carrière. Pourtant, elle a travaillé dur pour cette performance, aux côtés de sa propre fille et de son mari. En dépit d’être une famille de célébrités mondiales, Newman et Woodward ont pu plonger profondément dans une famille ouvrière traumatisée d’une manière authentique et non romantique dans Soucis.

À l’origine une pièce de Paul Zindel, lauréate du prix Pulitzer off-Broadway, L’effet des rayons gamma sur les soucis de l’homme dans la lune raconte l’histoire de Beatrice (Woodward) et de ses deux filles Ruth (Roberta Wallach) et Matilda/Tille (Nell Potts, de son vrai nom Nell Newman). Les trois vivent dans une vieille maison délabrée, autrefois un joyau victorien, mais maintenant constamment sale, miteuse et chaotique à l’intérieur comme à l’extérieur. Béatrice, mère célibataire, a vécu une vie d’enfer. Son mari l’a quittée avant de mourir dans un hôtel, et la vie ne veut pas lui donner le genre de chance que tout le monde semble avoir. Elle guette quotidiennement les annonces personnelles du journal, rêvant des opportunités qu’elle attend plutôt que de se réconcilier avec la réalité.

La famille se débrouille par son travail de démarchage et accueille des pensionnaires dans la maison, toujours âgés et dont les familles se débarrassent. Béatrice a grandi dans un environnement terrible, mais Ruth et Tillie tentent désespérément de survivre sans finir comme leur mère. Ruth aspire à une relation amoureuse et à une vie sociale solide. Tillie, beaucoup plus réservée, se concentre sur tout ce qui touche à la science, du lapin de compagnie à la retraite de sa classe à son projet scientifique complexe sur la façon dont les radiations affectent les plantes de souci. Béatrice ne soutient aucun des désirs des filles, encourageant les filles à rester à la maison de l’école pour nettoyer ses dégâts pendant qu’elle envisage d’ouvrir un salon de thé.

Tillie entre dans son projet scientifique à l’expo-sciences, où les parents sont censés se tenir sur scène avec leurs enfants. Béatrice est terrifiée à l’idée de se faire moquer des autres familles et se prépare au pire. Ruth jure d’aller au bal de l’école malgré les demandes de sa mère de rester à la maison avec leur nouvelle pensionnaire, une vieille femme nommée Nanny. Le film se poursuit jusqu’à la nuit de l’expo-sciences alors que Tillie se rend à l’école pour préparer son projet et que Béatrice se prépare à être vue par des familles et des enseignants compétents. Sa réputation de «Betty the Loon» en grandissant a certainement encore un impact sur la façon dont elle se déplace dans le monde, car elle s’habille trop pour l’occasion et se concentre sur la façon dont elle sera perçue plutôt que de soutenir sa fille.

Ruth quitte leur pensionnaire après s’être battue avec sa mère, laissant Béatrice s’occuper de Nanny avant de se présenter en retard à l’expo-sciences. Toute la salle s’arrête et regarde Béatrice entrer dans l’auditorium comme si elle jouait dans une pièce de théâtre. D’autres élèves rient et la regardent alors qu’elle crie : « Mon cœur est plein », la réplique qu’elle répète depuis des jours pour montrer à tous qu’elle est fière de Tillie. Elle laisse les filles à l’école, repartant aussi vite qu’elle est venue. À la maison, elle tue le lapin de compagnie de Tillie en représailles à l’embarras qu’elle ressentait à l’école, mettant fin à l’histoire dans l’endroit probablement le plus désespéré possible. Pourtant, Tillie refuse de succomber au tempérament écrasant de sa mère. Elle regarde le ciel étoilé, jurant qu’elle ne déteste pas le monde.

La pièce originale de Zindel nécessitait une perspective réaliste de la part de son réalisateur et de ses performances. Woodward et Newman sont entrés à Hollywood au moment où la représentation traditionnelle et brillante de la vie humaine s’éteignait. Au fur et à mesure qu’ils grandissaient dans leur carrière d’acteur, leur formation d’acteur de méthode est devenue leur clé pour passer aux nouveaux types de films dramatiquement tournés à Hollywood dans les années 1960 et 1970. Ils aspiraient à des rôles substantiels et importants, tandis que Newman recherchait également des histoires terre-à-terre pour s’essayer à la réalisation.

Ses débuts à la réalisation mettaient en vedette Woodward dans Rachel, Rachel, sorti en 1968. Le film montre une femme célibataire d’une trentaine d’années alors qu’elle a un réveil sexuel dans une petite ville. Comme les autres réalisations de Newman, Rachel, Rachel visait à donner à Woodward le genre de rôle et d’histoire dont elle avait besoin pour montrer le talent qu’il savait qu’elle avait. Soucis avait le même but. Cependant, ce rôle était douloureux à jouer, envoyant Woodward dans une spirale dépressive qui a failli ruiner leur relation. Contrairement à son rôle de Rachel en 1968, Woodward n’était pas chargée de faire aimer au public une femme qu’elle aimait elle-même incarner. Elle détestait Béatrice et tout ce qui la concernait. Après, elle rappelé, “J’étais tellement déprimé et suicidaire pendant ce film que je ne pouvais pas le supporter. Je détestais mon apparence, je détestais ce personnage, ce qu’elle faisait à ses enfants.

Pourtant, Woodward trouve toujours un moyen d’empêcher Béatrice d’être une méchante totale. En découvrant des morceaux de son passé, Woodward livre ces lignes de fond comme des informations factuelles, comme Beatrice le devrait. Ses expressions faciales, cependant, montrent une femme qui peut vouloir que le monde pense qu’elle s’en fiche mais ne peut s’empêcher de laisser transparaître ses vrais sentiments. À l’apogée du film, alors que Béatrice marche dans l’allée de l’auditorium de l’école, Woodward transforme cet acte de performance égoïste en un moment où tout le monde regarde la pitié et ressent pour Béatrice, même ses filles. Malgré son mépris pour le personnage, Woodward a tout mis dans Beatrice comme Newman savait qu’elle le pouvait.

Newman était une célébrité mondiale lors de la réalisation Soucis, mais l’un des aspects que tout le monde aimait chez lui était qu’il n’agissait jamais comme tel. Il était extrêmement modeste et conscient de la chance qui a joué un grand rôle dans sa carrière. Il était avant tout sensible, et si cela ne ressortait pas toujours dans son jeu, cela ressortait toujours dans les films qu’il réalisait.

La Soucis la pièce refuse de donner au public la moindre occasion de ressentir pour Béatrice. Il la montre en train d’assassiner le lapin de sa fille et livre des répliques horribles, il n’y a aucun sens de l’humilité chez Béatrice. Newman a entrepris de changer cela dans son adaptation tout en restant fidèle au point de vue de la pièce originale de montrer l’effet d’une mère dérangée et pauvre sur ses enfants. Il a légèrement déplacé la perspective pour que Béatrice soit plus centrée, plutôt que Tillie comme elle est dans la pièce. Que l’omission de montrer à Béatrice tuer l’animal de compagnie de sa fille soit ou non une décision prise par Newman ou non, cela a eu un effet énorme sur la façon dont le public voit Béatrice à la fin. Le meurtre se produit hors écran, mais sa réaction à ses conséquences en dit tellement au public que montrer l’acte pourrait ne pas l’être.

Elle laisse Tillie retrouver son lapin mort alors qu’elle se lamente sur l’entreprise qu’elle rêve de monter à Ruth, qui regarde sa mère avec un regard entendu, un regard qui montre qu’elle a renoncé à croire en sa mère. Aucun mot n’est échangé alors que Tillie amène son animal mort à l’extérieur et le place devant sa mère. Béatrice se contente de pincer les lèvres et regarde Tillie, attendant qu’elle pleure ou s’en prenne à elle. Ses représailles n’attirent pas sa fille, cependant, ce qui est le véritable acte de rébellion pour Tillie. Elle refuse de laisser sa mère entacher sa vision optimiste du monde, ce qui en fait une fin sombre plutôt qu’une fin vraiment dérangeante. Newman mourait d’envie de comprendre cette famille, chacun de ses membres, plutôt que de l’exploiter.

C’est dommage que le marketing du film ait fait exactement le contraire. Comme le souligne Ariel Schudson dans son essai sur le film pour Beverly Cinema, toutes les affiches et slogans réduisent complètement Beatrice à être une «salope», plutôt que le personnage nuancé que Newman et Woodward ont développé. Sur une affiche, le slogan se lit comme suit : “La vie a été une vraie salope pour Beatrice Hunsdorfer. Et vice versa.” Newman voulait la réaction opposée à son film. Béatrice était un rôle qui aurait pu faire de Woodward un autre lauréat d’un Oscar s’il était commercialisé correctement. Au lieu de cela, elle a été transformée en spectacle, la chose que Béatrice elle-même avait peur d’être.

L’effet des rayons gamma sur les soucis de l’homme dans la lune n’a pas ruiné le mariage de Newman et Woodward ou leur relation en tant que collaborateurs. Newman accordait toujours la priorité à la réalisation de projets qui mettaient sa femme au centre du film, mais jamais dans des rôles aussi accablants que Beatrice. Sa fille Nell n’a plus jamais joué dans un film mais revient toujours sur le film dans Les dernières stars du cinéma avec gratitude et admiration envers ses parents.

Vraiment s’émerveiller de la relation de Woodward et Newman pendant une période tumultueuse, plutôt que de la romantiser comme une grande partie de l’histoire, semble être une bien meilleure façon d’apprécier leur talent et leur amour l’un pour l’autre. Malgré la tension sur et hors du plateau au début des années 1970, ils sont restés mariés jusqu’à la mort de Newman en 2008. De même, ce film raconte une histoire beaucoup plus percutante sur la survie à la pauvreté et le désespoir qui l’accompagne que n’importe quel film de bien-être, qui est pourquoi ça pique encore à regarder aujourd’hui.


Vous pouvez diffuser la série Les dernières stars du cinéma sur HBO Max.

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Emily Kubincanek est une contributrice principale pour Film School Rejects et une fan résidente classique d’Hollywood. Lorsqu’elle n’écrit pas sur de vieux films, elle travaille comme bibliothécaire et archiviste de films. Vous pouvez la trouver en train de tweeter sur Cary Grant et le hockey ici : @emilykub_

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