Augmenter les prix et s’en tirer

C’est pourquoi le dernier bond de l’inflation a conduit certains économistes à craindre que, si les attentes deviennent « non ancrées », l’inflation puisse s’enraciner à un niveau beaucoup plus élevé.

Cette crainte explique pourquoi beaucoup sont impatients d’utiliser des taux d’intérêt plus élevés pour faire reculer l’inflation réelle dès que possible. Si la baisse des salaires réels contribue à accélérer le processus, tant mieux.

Deux petits problèmes avec cela. Pour commencer, il y a peu de preuves – que ce soit ici ou dans les autres économies riches – que les attentes ont augmenté. Raisonnablement, tout le monde s’attend à ce que, d’ici peu, le taux d’inflation redevienne beaucoup plus bas.

Notre économie oligopolistique moderne donne à de nombreuses grandes entreprises beaucoup de pouvoir sur les prix qu’elles peuvent facturer.

Dans le monde réel de la fixation des prix par les entreprises et les travailleurs, il faut beaucoup plus de temps pour que les attentes modifient les prix que pour que les prix des actions et des autres marchés financiers rebondissent.

Mais la raison profonde pour laquelle les inquiétudes concernant l’aggravation des attentes sont déplacées est que, depuis que cette théorie est devenue si influente dans les années 70, le mécanisme par lequel le taux d’inflation attendu devient le taux réel s’est effondré.

Les entreprises conservent la possibilité d’augmenter leurs prix lorsqu’elles le décident – et de réduire ces prix si elles découvrent qu’elles ont poussé trop loin et perdent des ventes – mais les travailleurs organisés ont largement perdu leur capacité à forcer les employeurs à accorder des augmentations de salaire plus élevées.

Si vous en doutez, demandez-vous pourquoi le nombre de jours perdus à cause des grèves est maintenant la plus petite fraction de ce qu’il était dans les années 70. Nous avons vu une petite grève ces derniers temps, mais elle vient presque entièrement des travailleurs du secteur public – la majeure partie de la main-d’œuvre qui est encore fortement syndiquée.

Mais l’effondrement de la théorie des anticipations d’inflation et de la « spirale salaires-prix » comme explications du phénomène relativement moderne de l’inflation – une continuer hausse du niveau général des prix – nous pousse à chercher ailleurs des explications.

Une grande partie de cela est le message que les économistes spécialisés dans l’étude de la concurrence doivent transmettre aux économistes financiers tels que Lowe : vous ne semblez pas réaliser que notre économie oligopolistique moderne donne à de nombreuses grandes entreprises beaucoup de pouvoir sur les prix qu’elles capable de charger.

L’oligopole concerne les quelques grandes entreprises qui dominent un marché particulier atteignant un tacite accord pour maintenir des prix élevés et stables et limiter leur concurrence pour les parts de marché à des domaines autres que les prix tels que la différenciation des produits et la commercialisation.

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Comme l’a dit l’ancien tsar de la compétition Rod Sims soulignécela réduit considérablement la capacité des taux d’intérêt plus élevés à influencer les prix dans de nombreuses grandes tranches de l’économie.

Mais si de nombreuses grandes entreprises peuvent améliorer leur rentabilité en décidant d’augmenter leurs prix, pourquoi ont-elles attendu jusqu’à il y a seulement un an pour décider de commencer à les bousculer ? Parce que ce n’est pas si simple.

Toutes les entreprises aimeraient augmenter leurs prix tout le temps. Ce qui les arrête, c’est qu’ils savent qu’ils ne peuvent pas facturer plus que « ce que le marché supportera ». Ils s’inquiètent de deux choses : que feront mes concurrents ? Et que feront mes clients ?

Lorsqu’il y a une forte augmentation des coûts des intrants, le fait de savoir que tous mes concurrents sont confrontés à la même augmentation des coûts me donne l’assurance que nous allons tous la répercuter sur le client en même temps.

C’est pourquoi c’est l’augmentation soudaine, importante et généralisée du coût des intrants importés causée par la pandémie et la guerre en Ukraine qui a déclenché la dernière poussée de hausse des prix au détail.

Selon le gouverneur de la RBA, Philip Lowe, la «psychologie de l’inflation» est tout aussi importante que les «anticipations d’inflation».Le crédit: Bloomberg

Mais, comme Lowe ne cesse de le dire, les augmentations des coûts de la chaîne d’approvisionnement n’expliquent pas tout la hausse des prix de détail. Il fait remarquer que les entreprises trouvent plus facile d’augmenter leurs prix à un moment où la demande est forte et les gens dépensent. Ses hausses de taux d’intérêt visent à empêcher la demande d’être si forte et propice à la hausse des prix.

Mais le point le moins évident – en particulier pour les personnes fascinées par la façon de penser néoclassique – est le rôle de la psychologie. J’ai une excellente justification pour augmenter mes prix, mais personne ne compte. Si mes coûts ont augmenté de 5 %, mais que j’augmente mes prix de 6 %, qui doit le savoir ?

Sims nous rappelle que c’est ainsi que se comportent les entreprises ayant un pouvoir de fixation des prix. Ils augmentent leurs prix et leurs bénéfices d’une manière qui n’est pas facile à remarquer pour leurs clients.

Cela couvre les grandes entreprises. Dans l’ensemble, les petites entreprises n’ont pas beaucoup de pouvoir sur les prix. Mais “ce que le marché supportera” est plus grand lorsque les médias ont passé des mois à adoucir leurs clients avec des discussions incessantes sur l’inflation et la hausse des prix.

Lowe ne peut pas le dire, mais ce ne sont pas les travailleurs peu coopératifs qui sont son problème, ce sont les entreprises qui profitent de la possibilité de se glisser un peu plus pour elles-mêmes.

Ross Gittins est le rédacteur économique.

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